El resfriado común y la gripe son dolencias respiratorias causadas por cepas virales en el cuerpo. Pueden ser fácilmente confundidas pero son, en esencia, diferentes. Si bien estas dos enfermedades son contagiosas, el tiempo en que las personas podrán contagiarlas de unas a otras varía.

El resfriado común, también conocido como catarro o constipado, es una enfermedad infecciosa viral leve del aparato respiratorio superior que afecta a personas de todas las edades, altamente contagiosa, causada fundamentalmente por rinovirus y coronavirus. Los síntomas principales son: estornudos, secreción nasal, dolor de cabeza, congestión nasal, ojos llorosos, dolor o flema en la garganta, tos, cansancio, y una sensación de malestar general, pudiendo incurrir en una pequeña elevación de la temperatura corporal. Es una de las enfermedades más comunes que, por lo general, dura entre 3 y 10 días. Aunque el resfriado común no tiene cura, los síntomas generalmente se resuelven espontáneamente en 7 a 10 días, con algunos síntomas que pueden permanecer hasta por tres semanas.

La gripe es una enfermedad infecciosa causada por el virus influenza, que se distribuye en epidemias estacionales y afecta a las vías respiratorias, pudiendo ser similar a un resfriado y con frecuencia se acompaña de síntomas generales como: dolor de garganta, debilidad, dolores musculares (mialgias), dolor estomacal, articulares (artralgias) y de cabeza (cefalea), con tos (que generalmente es seca y sin mucosidad), malestar general y algunos signos como pueda ser la fiebre. En algunos casos más graves puede complicarse con pulmonía (neumonía), que puede resultar mortal, especialmente en niños pequeños y sobre todo en adultos mayores. Aunque se puede confundir con el resfriado común (catarro), la gripe es una enfermedad más grave y está causada por un tipo diferente de virus.

La gripe se transmite desde individuos infectados a través de la expulsión en gotas cargadas de virus (procedentes de secreción nasal, bronquial o saliva que contenga alguna de ellas), que son emitidas con la tos o los estornudos o sólo al hablar. También es transmisible por la sangre y por las superficies u objetos contaminados con el virus, que se denominan fómites.

Los virus de la gripe resisten más en ambiente frío y seco. Pueden conservar su capacidad infecciosa durante una semana a la temperatura del cuerpo humano, durante 30 días a 0 °C y durante mucho más tiempo a menores temperaturas. Puede ser fácilmente inactivado mediante detergentes o desinfectantes.

¿Cuánto tiempo es contagioso un resfriado?

El frío estacional es una de las enfermedades respiratorias más comunes en los seres humanos. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), hay millones de casos de resfriado común cada año sólo en los Estados Unidos.

Los síntomas del resfriado común son causados ​​por la respuesta del cuerpo al virus en lugar del virus en sí. La mayoría de los casos de resfriado común se propagan a través de estornudos, tos y personas que tocan superficies contaminadas. Esto sugiere que las personas son más contagiosas una vez que los síntomas aparecen.

A medida que los síntomas del frío comienzan a reducirse, el riesgo de propagación de la enfermedad disminuye, aunque el riesgo sigue ahí. El frío promedio dura de 3-10 días, por lo que la gente debe esperar ser contagiosa durante ese período.

Hay un par de razones para el alcance generalizado del resfriado común. Los síntomas del frío son causados ​​por un gran número de diferentes cepas virales, tales como rinovirus, adenovirus y coronavirus. Es casi imposible para el cuerpo construir la resistencia a todas estas cepas virales a la vez.

Las cepas virales también se adaptan a su entorno y han aprendido a hacer esto para sobrevivir al sistema inmunológico humano.

¿Cuánto tiempo es contagiosa la gripe?

El virus de la influenza, también conocido como la gripe común, es un virus respiratorio altamente contagioso que afecta a todos los grupos de edad. El virus tiene un efecto diferente en cada persona, y los síntomas pueden variar de leve a amenazar la vida. Hay millones de casos del virus de la gripe cada año.

Los virus se propagan a través de un proceso llamado derramamiento viral. Cuando un virus como la gripe se duplica en el cuerpo lo suficiente como para causar infección, comienza a enviar más células virales para buscar una forma de infectar a otros.

Estas células se liberan en una serie de formas, tales como la mezcla con el moco y la saliva que encuentra su camino de regreso en el entorno abierto.

Un estudio publicado en The Journal of Infectious Disease encontró que la mayoría de este derramamiento ocurre durante un período de 2-3 días después de que aparezcan los síntomas. Sólo el 1%-8% de la contagiosidad ocurre antes de los síntomas.

La principal diferencia entre la gripe y el resfriado está en los síntomas. Los síntomas de la gripe son más graves que los causados ​​por un resfriado y afectan a todo el cuerpo. El resfriado común normalmente sólo afecta a la vía aérea superior.

Al igual que con el resfriado común, todavía es posible propagar el virus durante todo el tiempo que los síntomas de la gripe están presentes. La mayoría de los síntomas de la gripe duran entre 2 y 10 días. La gente puede esperar ser contagiosa durante todo ese período.

Otra razón por la que la gripe es tan contagiosa es que evoluciona continuamente. Normalmente, cuando el cuerpo supera una infección, recuerda cómo luchar contra ese virus en particular. Debido a que el virus de la gripe está en constante evolución, el cuerpo rara vez trata con el mismo virus de la gripe dos veces. Esto lleva a que algunas personas contraigan la gripe año tras año.

Cómo detener la propagación del resfriado y la gripe

El factor más importante en la reducción de la propagación de infecciones virales, como el resfriado y la gripe, es crear hábitos saludables durante la temporada de frío y gripe.

Beber mucha agua, tener una dieta saludable, y conseguir un buen descanso se aconseja. Estas prácticas sencillas pueden ayudar a hacer que el tiempo pasado con la enfermedad sea lo más cómodo posible.

Cuando los síntomas se están mostrando, hay algunos pasos que la gente puede tomar para proteger a otros de la captura de las enfermedades:

  • Proteger de la tos: Cuando la gente tose o estornuda, es importante cubrir la boca y la nariz con un pañuelo o el codo de una manga si no hay tejido disponible. La pulverización de saliva o mucosidad causada por una tos o un estornudo contiene los virus que pueden aumentar el riesgo de propagación.
  • Deshacerse de los tejidos: Si es posible, la gente debe arrojar los tejidos inmediatamente después del uso, en el caso de pañuelos normales. El uso de un nuevo tejido cada vez disminuye el contacto con el virus y mantiene las manos lo más limpias posible, por eso se recomiendan los pañuelos desechables.
  • Lavarse con frecuencia: reducir la propagación del virus del resfriado y la gripe puede ser tan simple como lavarse las manos con frecuencia, especialmente después de entrar en contacto con fluidos corporales. Si es imposible lavarse las manos con frecuencia, la gente debe tratar de evitar el contacto directo con otras personas o artículos públicos como teléfonos y manijas de las puertas.

Si los síntomas son difíciles de manejar adecuadamente, algunas personas optan por mantenerse aislado o por no participar en actividades sociales. Esto ayuda a prevenir la propagación de la enfermedad, mientras que también se ocupa del bienestar personal.

Síntomas del resfriado común

Una vez que infectan el cuerpo, los virus se propagan rápidamente. A medida que el sistema inmune responde para eliminar el virus del resfriado común, aparecen los síntomas del resfriado común.

Mientras que los efectos de un resfriado común son generalmente leves y desaparecen por su cuenta, los síntomas pueden ser muy molestos. Los síntomas del resfriado común incluyen:

  • Dolor de garganta
  • Congestión en la nariz y los senos paranasales
  • Secreción nasal
  • Estornudo
  • Voz ronca
  • Tos

Para un pequeño número de personas, el resfriado común también aumenta el riesgo de que otras enfermedades entren en el cuerpo. Estas enfermedades incluyen infecciones del oído y enfermedades respiratorias más graves como la neumonía.

Síntomas de la gripe

Los síntomas de la gripe son similares a los del resfriado, pero son típicamente más intensos que el resfriado común. Los síntomas del virus de la gripe típicamente incluyen:

  • Fiebre
  • Resfriado
  • Secreción nasal
  • Tos
  • Dolor de garganta
  • Dolores generalizados o dolores musculares o corporales
  • Dolores de cabeza y fatiga
  • Sensaciones de vértigo y debilidad

¿Cómo difieren los enfoques para el tratamiento de las dos enfermedades?

Tanto el resfriado como la gripe causan síntomas que pueden perturbar la vida diaria. En la mayoría de los casos, las cepas virales corren su curso relativamente rápido sin ningún tratamiento.

Mucha gente encuentra alivio al tratar los síntomas de las enfermedades. Hay muchos medicamentos de venta libre que se usan para tratar los síntomas del resfriado y la gripe. Estos medicamentos pueden ser útiles si los síntomas severos dificultan el funcionamiento normal.

En algunos casos de influenza, los médicos pueden prescribir antivirales.

Algunas personas optan por tomar medidas preventivas contra la gripe en forma de vacunas contra la gripe. La creación de una vacuna para un virus que está en constante evolución no es tarea fácil. Los CDC informan que la vacuna reduce el riesgo de contraer la gripe en un 50-60% si la vacuna es adecuada para el tipo particular de virus que está circulando.

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Hay muchos otros factores que afectan el nivel de efectividad de una vacuna contra la gripe, pero los CDC creen que tener la vacuna contra la gripe es la mejor manera de prevenir la gripe.

Existe la creencia común de que la vacuna contra la gripe puede causar la gripe. No puede. Algunas personas pueden tener un brazo dolorido al día siguiente, han estado desarrollando síntomas de otro virus, o ya tenían la gripe. La forma en que se hace la vacuna significa que la gente no puede contraer la gripe desde la vacuna contra la gripe.

En la mayoría de los casos, tratar los síntomas del virus y tomar medidas hacia hábitos saludables puede ayudar a prevenir la propagación de la enfermedad.

También deben siempre consultar a un medico o profesional de la salud si los síntomas permanecen o se agravan más de lo normal.

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