El desarrollo de la diabetes tipo 1 puede ser impulsada por algunas formas de bacterias. Esto es lo que sugiere un nuevo estudio realizado por investigadores de la Universidad de Cardiff en el Reino Unido.

La diabetes mellitus tipo 1 (DM1) es una enfermedad autoinmune y metabólica caracterizada por la destrucción selectiva de las células beta del páncreas, lo que causa una deficiencia absoluta de insulina. Se diferencia de la diabetes mellitus tipo 2 porque es un tipo de diabetes caracterizada por darse en época temprana de la vida, generalmente antes de los 30 años. Sólo 1 de 20 personas diabéticas tiene diabetes tipo 1, presentándose más frecuentemente en jóvenes y niños. La administración de insulina en estos pacientes es esencial, ya que el páncreas no produce insulina. La diabetes tipo 1 se clasifica en casos autoinmunes—la forma más común—y en casos idiopáticos. La susceptibilidad a contraer diabetes mellitus tipo 1 parece estar asociada a factores genéticos múltiples, aunque solo el 15-20% de los pacientes tienen una historia familiar positiva.

El coautor del estudio, Dr. David Cole, de la Escuela de Medicina de la Cardiff, y sus colegas, revelan cómo las bacterias se activan en «células T asesinas» – glóbulos blancos que atacan a las células sanas en lugar de protegerlas – para destruir las células productoras de insulina, causando tipo 1 diabetes.

Los investigadores publicaron recientemente sus hallazgos en la revista Journal of Clinical Investigation.

La diabetes tipo 1 representa alrededor del 5% de todos los casos de diabetes. Anteriormente conocida como «diabetes juvenil», la afección se diagnostica con mayor frecuencia en niños y adultos jóvenes.

La diabetes tipo 1 se presenta cuando el cuerpo es incapaz de producir insulina – la hormona responsable de regular los niveles de glucosa en la sangre.

Células T asesinas tienen alta reactividad cruzada

Aunque la causa exacta de la diabetes tipo 1 no está clara, investigaciones anteriores han demostrado que la condición se produce cuando las células T asesinas destruyen las células beta – las células del páncreas que producen insulina.

En un estudio previo, el Prof. Sewell y sus colegas, encontraron alta «reactividad cruzada» entre las células T asesinas, es decir, pueden reaccionar a numerosos factores desencadenantes, incluyendo patógenos.

«Las células T asesinas perciben su entorno utilizando receptores de la superficie celular que actúan como puntas de los dedos muy sensibles, en la exploración de los gérmenes», explica el Dr. Cole.

«Sin embargo, a veces estos sensores reconocen el objetivo equivocado, y las células T asesinas atacan a nuestros propios tejidos. Nosotros, y otros, han demostrado que esto es lo que sucede durante la diabetes tipo 1 cuando se dirigen a las células T asesinas y destruyen las células beta.»

Una vez que se destruyen estas células beta, la insulina ya no se produce, es decir, los pacientes requerirán la terapia con insulina para toda la vida, con el fin de controlar los niveles de glucosa en sangre.

Cómo las células T asesinas se vuelven ‘pícaras’

En su nuevo estudio, los investigadores sugieren que pueden haber descubierto una posible causa de la diabetes tipo 1, después de descubrir que las bacterias pueden estimular las células T asesinas para atacar las células beta.

Los investigadores identificaron una parte de una bacteria que activa las células T asesinas, haciendo que se unAn a las células beta y matarlas.

«Este hallazgo arroja nueva luz sobre cómo estas células T asesinas se convierten en los pícaros, lo que lleva al desarrollo de la diabetes tipo 1», señala el Dr. Cole.

Los investigadores dicen que esperan que sus resultados servirán para allanar el camino para nuevas estrategias para diagnosticar, prevenir y tratar la diabetes tipo 1.

 Según el Dr. David Cole: «Todavía tenemos mucho que aprender acerca de la causa definitiva de la diabetes tipo 1 y sabemos que hay otros factores genéticos y ambientales en el juego.
Esta investigación es significativa, ya que señala, por primera vez, un factor externo que puede desencadenar efectos sobre las células T, que tienen la capacidad de destruir las células beta.»

Además de ayudar a entender lo que contribuye al desarrollo de la diabetes tipo 1, los investigadores dicen que sus hallazgos también pueden arrojar luz sobre las causas de otras enfermedades autoinmunes.

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