Científicos del Instituto Scrippshan determinado la estructura de una proteína crítica del virus de Marburg, un primo cercano del virus Ebola. Estos virus causan enfermedades similares y son algunos de los más letales agentes patógenos en el planeta, matando hasta un 90 por ciento de los infectados.

Se describe en la publicación de la revista PLoS Pathogens en el 13 de septiembre 2012, la nueva investigación revela cómo una proteína es la clave del virus de Marburg, llamada VP35, bloquea el sistema inmunológico humano, permitiendo que el virus evolucione sin control.

La estructura cuenta con un importante paso adelante en la comprensión de cómo funciona el virus mortal, y puede ser útil en el desarrollo de posibles tratamientos para las personas infectadas. «El sistema inmunológico está diseñado para reconocer características de la infección por virus», dijo Erica Ollmann Saphire, el científico de Investigación Scripps quien encabezó el esfuerzo. «Cuando estos son detectados, una defensa antiviral se puso en marcha. Sin embargo, el Marburg y virus Ebola consiguen enmascarar la evidencia de su propia infección. Al hacerlo, los virus son capaces de replicarse rápidamente y superar la capacidad del paciente para lanzar una defensa eficaz.

«Los brotes mortales de Ebola han ocurrido en el mes pasado en Uganda y la República Democrática del Congo, mientras que el virus de Marburg en Angola se desató en 2005 y 2006 y otra vez en Uganda en 2007. El brote de Marburg en Angola comenzó en una sala de pediatría y mato casi el 88 por ciento de aquellos a los que infecta. El virus ha sido importado a los Estados Unidos (Colorado) y los Países Bajos por los turistas que visitaron África. Actualmente no existe una cura para la fiebre hemorrágica de Marburg. El virus se transmite cuando las personas entran en contacto con los fluidos corporales de una persona o animal que ya está infectado.

El mejor tratamiento consiste en la administración de líquidos y tomar medidas de protección para garantizar la contención, al igual que el aislamiento del paciente y lavar las sábanas con lejía. La mayoría de la gente, sin embargo, mueren dentro de dos semanas despues de exposición a partir de una combinación de sangrado deshidratación, masivo, y shock.

Un número más pequeño de personas tienen fuertes e inmediatas respuestas inmunes contra el virus y consiguen sobrevivir. Una nueva hoja de ruta para la defensa del avance descrito en el artículo de PLoS Patógenos explica una razón clave por la que los virus son tan mortales y proporciona las plantillas necesarias para el desarrollo de medicamentos para tratar la infección.

El autor principal del estudio, Bale, explica que la armadura de la infección por virus de Marburg es el ARN de doble cadena que resulta de su replicación dentro de las células. Cuando las proteínas del sistema inmunitario detectan este ARN específico del virus, suena una alarma para indicar que el resto del sistema inmune debe responder. La nueva investigación describe cómo la proteína VP35 del virus de Marburgo se une a los virales ARN de doble cadena y lo oculta consiguiendo prevenir la detección.

La nueva investigación también reveló una sorpresa. Las imágenes del virus de Marburg revela que las proteínas VP35 espirales alrededor de los ARN de doble cadena, lo envuelven completamente. Esto es en contraste a las imágenes anteriores de la proteína semejante VP35 del virus del Ébola que mostró que sólo consigue tapar los extremos del ARN, dejando el centro de la hélice de ARN expuestos para posible reconocimiento.

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