Un equipo de investigación de Irán es el primero en mostrar cómo una dosis diaria de probióticos durante 3 meses podría ser eficaz para mejorar la memoria y las habilidades de pensamiento en los individuos con la enfermedad de Alzheimer.

Los investigadores encontraron que los pacientes de Alzheimer que consumían leche enriquecida con bacterias vivas beneficiosas todos los días durante 12 semanas mostraron mejoras significativas en el funcionamiento cognitivo.

El Prof. Mahmoud Salami, autor del estudio principal, de la Universidad de Kashan, en Irán, y sus colegas, publicaron recientemente sus hallazgos en la revista Frontiers in Aging Neuroscience.

Los probióticos se definen como microorganismos vivos que son «útiles» para la salud humana. Estos incluyen grupos bacterianos tales como Lactobacillus y Bifidobacterium, así como levaduras, incluyendo Saccharomyces boulardii.

Según el Centro Nacional de Salud Complementaria e Integrativa, los probióticos pueden actuar de varias maneras. Pueden ayudar a crear una comunidad favorable de microbios en el intestino, por ejemplo, y ayudar a estimular la respuesta inmune.

Las investigaciones han demostrado que estos microorganismos amigables – muchos de los cuales se añaden a los productos alimenticios, medicamentos tópicos y suplementos dietéticos – pueden ayudar a proteger contra numerosas infecciones y enfermedades, incluyendo el Síndrome del Intestino Irritable (SII), eczema, ciertas alergias y resfriados, entre otras.

Estudios anteriores en animales también han demostrado que los probióticos ayudan a mejorar el aprendizaje y la memoria – una asociación que se ha atribuido a las alteraciones beneficiosas en el microbioma intestinal que afectan al cerebro. Sin embargo, si los probióticos tienen el mismo efecto en seres humanos, no ha sido claro.

Funcionamiento cognitivo mejorado con probióticos

Para este último estudio, el Prof. Salami y equipo se propusieron a determinar los efectos de los probióticos sobre el funcionamiento cognitivo de 52 hombres y mujeres de 60 a 95 años que habían sido diagnosticados con la enfermedad de Alzheimer.

Los participantes fueron asignados al azar a uno de los dos grupos. Un grupo estaba obligado a beber 200ml de leche normal cada día durante 12 semanas, mientras que el otro grupo bebía 200ml de leche que contenía cuatro bacterias probióticas: Lactobacillus acidophilus, Lactobacillus casei, Lactobacillus fermentum y Bifidobacterium bifidum.

Antes y después del período de estudio de 12 semanas, los investigadores recolectaron muestras de sangre de los participantes y el funcionamiento cognitivo de los sujetos se evaluó utilizando la escala del Mini-Mental State Examination (MMSE).

Como parte de este examen, los sujetos deben completar una serie de tareas que prueban el aprendizaje y la memoria, como nombrar objetos, contar hacia atrás y copiar una imagen.

En comparación con los participantes que consumieron la leche no tratada, los que recibieron la leche enriquecida con probióticos demostraron mejoras significativas en el funcionamiento cognitivo, informa el equipo.

Los sujetos que consumieron la leche tratada vieron un promedio de puntuaciones MMSE de 8,7 a 10,6 (de un posible 30) durante el período de estudio de 12 semanas, mientras que las puntuaciones cayeron de 8,5 a 8,0 para aquellos que consumieron la leche no tratada.

Los investigadores subrayan que todos los participantes permanecieron gravemente afectados cognitivamente, pero sus hallazgos son los primeros en demostrar que los probióticos pueden conducir a algunas mejoras cognitivas.

«En un estudio anterior, se demostró que el tratamiento probiótico mejora el deterioro del aprendizaje espacial y la memoria en las ratas diabéticas», señala el Prof. Salami, «pero esta es la primera vez que la suplementación probiótica se ha demostrado que beneficia a la cognición en humanos cognitivamente afectados».

Beneficios cognitivos de probióticos pueden deberse a cambios metabólicos

Al evaluar las muestras de sangre de los participantes, los investigadores encontraron que los sujetos que consumían probióticos tenían niveles bajos de triglicéridos, niveles más bajos de colesterol «malo» de lipoproteína de muy baja densidad (VLDL) y proteína C reactiva de alta sensibilidad como efecto de inflamación.

Además, los participantes que recibieron probióticos mostraron una reducción en dos medidas de resistencia a la insulina y el funcionamiento de las células beta productoras de insulina en el páncreas – HOMA-IR y HOMA-B.

El equipo dice que estos hallazgos indican que los beneficios cognitivos de los probióticos pueden ser inferiores a los cambios metabólicos que provocan. «Planeamos examinar estos mecanismos con mayor detalle en nuestro próximo estudio», señala el Prof. Salami.

Walter Lukiw, profesor de la Universidad Estatal de Luisiana que no participó en el estudio, elogia los hallazgos del equipo como «interesantes e importantes», señalando que aportan pruebas adicionales de un vínculo entre el microbioma intestinal y el funcionamiento cognitivo.

«Esto está en línea con algunos de nuestros estudios recientes que indican que el microbioma del tracto gastrointestinal en el Alzheimer está significativamente alterado en la composición, cuando se compara con los controles pareados por edad y que tanto el tracto gastrointestinal como las barreras hematoencefálicas se hacen significativamente mayores, permitiendo que los exudados microbianos del tracto gastrointestinal (por ejemplo, amiloides, lipopolisacáridos, endotoxinas y pequeños ARN no codificantes) tengan acceso a los compartimentos del sistema nervioso central «, añade.

Datos rápidos sobre el Alzheimer:

  • Más de 5 millones de adultos en los Estados Unidos están viviendo con Alzheimer
  • Cada 66 segundos, alguien en los Estados Unidos desarrolla la enfermedad
  • Alzheimer mata a más personas que el cáncer de mama y el cáncer de próstata combinados.
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