La mayoría de nosotros hemos consumido bebidas energéticas en un momento u otro, ya sea por un plazo inminente o durante una noche de diversión. A pesar de que las bebidas energéticas a menudo se perciben como inofensivas, un nuevo caso vincula las bebidas a los daños en el hígado, después de observar que un hombre previamente sano padeció la hepatitis desarrollada por consumir en exceso esa clase de bebidas.

En los Estados Unidos, la mayoría de las bebidas energéticas son consumidas por los hombres jóvenes entre 18-34 años de edad. Casi un tercio de los adolescentes entre 12-17 años de edad consumen bebidas energéticas con regularidad, según datos del Centro Nacional de Medicina Complementaria y Alternativa (NCCIH).

Entre 2007-2011, el número de visitas a urgencias relacionadas con la bebida energética en los EE.UU. se duplicó. Las preocupaciones principales consideran que el uso combinado de bebidas energéticas con alcohol, conduce a consumo excesivo de alcohol.

En cuanto a los contenidos de una bebida energética, se cree que la cafeína y el azúcar representan la mayor amenaza para la salud de los consumidores.

De acuerdo con un nuevo informe del caso, sin embargo, puede haber algo en las bebidas energéticas que pueden causar daños en el hígado.

El informe detalla un hombre de 50 años de edad, que ingresó en el hospital por una hepatitis aguda. Según los informes, el paciente había consumido cuatro a cinco bebidas energéticas por día, durante más de 3 semanas.

Esta es una situación muy rara; sólo hay un otro caso, en una mujer de 22 años de edad que desarrolló una hepatitis aguda por el consumo de bebidas energéticas en exceso.

Consumo de 4 a 5 bebidas energéticas al día durante 3 semanas

Este último caso – reportado por el Dr. Jennifer Nicole Harb de la Universidad de Florida, Facultad de Medicina y colegas – se publicó en la revista BMJ Case Reports.

El hombre estaba previamente sano. Se informó que no hubo cambios en su dieta o el consumo de alcohol, ni era de tomar cualquier prescripción o medicamentos de venta libre. También que no había consumido alguna droga ilícita y no tenía antecedentes de enfermedad hepática en su familia.

Sin embargo, durante tres semanas previas a su hospitalización, este había empezado a consumir bebidas energéticas con el fin de mantenerse al día con su pesada carga de trabajo, como un trabajador de la construcción.

Después del período de 3 semanas, comenzó a desarrollar síntomas tales como malestar general, anorexia, dolor abdominal agudo, náuseas y vómitos. El paciente se preocupó cuando los síntomas se agravaron acompañados de ictericia y orina oscura.

Exceso de niacina responsable de la hepatitis aguda

A la exploración, se reveló que el número de enzimas llamadas transaminasas fue elevada, lo que indica grave daño hepático. Una biopsia hepática reveló una hepatitis aguda, y los médicos encontraron también evidencias de infección por hepatitis C crónica.

“Aunque se ha encontrado que el paciente se haya infectado por el VHC (Virus de la Hepatitis C), no creo que el VHC fuera responsable de su hepatitis aguda,” mencionaron los médicos en el informe.

Los médicos explicaron que era una hepatitis aguda inducida muy probablemente por la ingesta excesiva de vitamina B3, también conocida como niacina.

El paciente consumió alrededor de 160-200 miligramos de niacina por día, que es el doble de la dosis diaria recomendada.

Aunque no se suponía que estos niveles de niacina pueden causar toxicidad, son similares a los reportados en el único otro caso de la hepatitis asociada a la bebida energética. Allí, la mujer había consumido 300 miligramos de niacina al día, lo cual era, en ese momento, como la dosis más baja para causar toxicidad por la niacina.

En el caso del nuevo paciente, los síntomas fueron abordados en el tercer día de hospitalización, después de la observación y el tratamiento cuidadoso.

Se suspendió el uso de las bebidas energéticas y se aconsejó evitar cualquier producto similar que contenga vitamina B3 en el futuro.

Suplementos dietéticos y toxicidad en el hígado

Casi el 50% de los casos de insuficiencia hepática en los EE.UU. son causados por la Lesión Hepática Inducida por Fármacos (DILI en ingles), según informa el caso funcional.

Los autores de los estudios del caso señalan que los suplementos dietéticos y plantas medicinales pueden ser perjudiciales para el hígado, a pesar de sus ingredientes naturales. Alrededor de 23.000 visitas al departamento de emergencia cada año están relacionadas con los suplementos dietéticos.

Aunque las vitaminas y los suplementos dietéticos son reconocidos como toxinas hepáticas, siguen siendo ignorados por los pacientes y médicos por igual, advierten los autores. Se trata de que las personas tienen la idea errónea de que, debido a que tienen “ingredientes naturales”, deben ser inofensivos.

La mayor parte del tratamiento primario a tiempo para la DILI, simplemente implica detener la ingesta de la sustancia que está causando la lesión y esperar a que el hígado se normalice. La recuperación generalmente se lleva a cabo en unos pocos días.

Un caso como el publicado en BMJ Case Reports podría alertar a los médicos de los efectos dañinos de las bebidas energéticas y ayudarles a eliminar las causas de la hepatitis más rápido y con mayor eficacia. Con suerte, los médicos tratarán tales casos con más prontitud y ya no ignorar los posibles efectos negativos que las vitaminas, suplementos y productos relacionados pueden tener sobre el hígado.

Los médicos recomiendan que los pacientes deben ser educados sobre los riesgos que una toxicidad hepática entraña con el consumo de una bebida energética.

Los autores añaden:

“A medida que el mercado de bebidas energéticas continúa expandiéndose rápidamente, los consumidores deben ser conscientes de los riesgos potenciales de sus diversos ingredientes. Vitaminas y nutrientes, tales como niacina, están presentes en cantidades que superan en mucho la ingesta diaria recomendada, sus préstamos a un alto riesgo de acumulación perjudicial y toxicidad”.

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