Los parásitos que causan la malaria humana tienen una capacidad única para evadir su destrucción por el sistema inmunológico del cuerpo, disminuyendo su capacidad para desarrollar la inmunidad y combatir la infección, un estudio de la Universidad de Yale ha encontrado. El estudio aparece en la edición temprana en línea de los Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias.

Uno de los mayores problemas en el control de la malaria en las regiones de alta transmisión, donde sigue siendo responsable de más de un millón de muertes anuales, es que la inmunidad protectora contra la reinfección no se produce. Se cree que la formación inadecuada y el mantenimiento de la memoria de lucha contra la infección de las células T están en la raíz de este mal funcionamiento inmune. Este fenómeno también frustra los esfuerzos para desarrollar vacunas eficaces contra el paludismo.

Se sabe que la malaria provoca una respuesta inflamatoria en los individuos altamente infectados que conduce a las complicaciones mortales clínicas de la anemia y la enfermedad cerebral. El equipo de investigación de la Universidad de Yale aprendió que los parásitos producen su propia versión de una citoquina humana, o la hormona inmune, que dirige la respuesta inflamatoria en la malaria. También descubrieron que esta citoquina, llamada PMIF, incapacita a la memoria de lucha contra la malaria, la respuesta de células T inmunes.

Utilizando una cepa genéticamente modificada de parásito de la malaria en ratones, el equipo de Yale encontró que PMIF causa de acogida de las células T a convertirse en efímeros células efectoras en lugar de celdas de memoria de protección. Las células de corta vida mueren durante la infección, y los de larga duración de memoria de las células T no se producen en cantidades adecuadas para luchar contra la infección o para protegerlo de la re-infección, que aparece repetidamente en las regiones endémicas de malaria.

«Estos hallazgos indican que los parásitos del paludismo interfieren activamente con el desarrollo de la memoria inmunológica, y puede dar cuenta de la inhibición de la respuesta inmunitaria protectora en la malaria humana», dijo Rick Bucala, MD, profesor de medicina interna, patología y epidemiología y salud pública en el Facultad de Medicina de la Universidad de Yale. «Este conocimiento nos ayudará a identificar terapias específicas que pueden proteger contra la malaria de las células T de la muerte y mejorar la respuesta inmune de un individuo a la infección o la vacunación.

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