Los investigadores han dado un gran salto adelante en el tratamiento del Alzheimer y el Parkinson, después de identificar dos fármacos existentes que impedían la muerte de células cerebrales en modelos de ratones con enfermedades neurodegenerativas.

En un nuevo estudio, investigadores del Consejo de Investigación Médica (MRC) en el Reino Unido revelan cómo un antidepresivo con licencia y un compuesto que se está probando actualmente como un fármaco contra el cáncer, bloquearon la muerte de las células cerebrales, redujeron el encogimiento del cerebro y restauraron la memoria en modelos de ratón con la enfermedad y demencia frontotemporal (FTD).

La directora del estudio, profesora Giovanna Mallucci, de la Unidad de Toxicología del MRC y la Universidad de Cambridge en el Reino Unido, y sus colegas, creen que sus hallazgos podrían conducir a los muy necesarios tratamientos para la enfermedad de Alzheimer y otras enfermedades neurodegenerativas en tan sólo 2 a 3 años.

Los ensayos clínicos son necesarios para determinar la seguridad y la eficacia de los compuestos para la enfermedad neurodegenerativa en seres humanos, pero el hecho de que uno de los compuestos ya se utiliza para el tratamiento de la depresión podría acelerar el proceso.

La profesora Mallucci y su equipo informaron recientemente sus hallazgos en la revista Brain.

Restauración de la producción de proteínas en las células cerebrales

La llamada Enfermedad neurodegenerativa es un término paraguas para numerosas condiciones que implican el daño y la pérdida de las células cerebrales. La enfermedad de Alzheimer, la enfermedad de Parkinson y la esclerosis lateral amiotrófica son todos ejemplos de enfermedades neurodegenerativas.

En un estudio publicado en 2013, el Prof. Mallucci y su equipo descubrieron una vía específica que contribuye a la muerte de las células cerebrales.

Los investigadores descubrieron que las proteínas mal dobladas en el cerebro, que son abundantes en los cerebros de pacientes con Alzheimer y otros trastornos neurodegenerativos, activan una respuesta de proteína desplegada que dificulta la producción de nuevas proteínas en las células cerebrales. Esto “hambrea” las células cerebrales y las mata.

En su estudio de 2013, el equipo utilizó un fármaco experimental para reactivar la producción de proteínas en las células cerebrales. Si bien fue un éxito en detener la muerte de las células cerebrales, el compuesto era tóxico para el páncreas e inseguro para las pruebas humanas.

Ahora, los investigadores han identificado dos nuevos compuestos que no sólo han demostrado ser eficaces para prevenir la muerte de células cerebrales en ratones, sino que también tienen efectos secundarios mínimos.

Neurodegeneración prevenida en ratones

Para el nuevo estudio, el Prof. Mallucci y colegas probaron más de 1.000 compuestos en lombrices, o Caenorhabditis elegans. El equipo observa que las lombrices tienen un sistema nervioso funcional y se utilizan comúnmente para detectar fármacos que pueden ser eficaces en mamíferos.

Los investigadores identificaron una serie de compuestos que mostraron promesa para restaurar la producción de proteínas en las células cerebrales de los modelos neurodegenerativos de ratón con la enfermedad.

El equipo entonces probó estos compuestos en modelos de ratón de enfermedad de priones – un grupo de enfermedades neurodegenerativas causadas por proteínas llamadas priones, que provocan el mal repliegue de proteínas sanas – y una forma familiar de FTD.

FTD es un tipo de demencia causada por la pérdida de células cerebrales en los lóbulos frontales del cerebro.

Dos compuestos resultaron ser eficaces: trazodona y dibenzoilmetano (DBM). Trazodone es un medicamento usado para el tratamiento de la depresión, mientras que DBM es un compuesto derivado de regaliz que actualmente se somete a pruebas como un fármaco contra el cáncer.

En la mayoría de los modelos de ratón con la enfermedad de priones, ambos fármacos previenen signos de muerte de las células cerebrales mediante la recuperación de la producción de proteínas, y en modelos de ratones FTD, los fármacos restauraron la memoria.

Además, los investigadores encontraron que las drogas condujeron a una disminución en la contracción del cerebro en ambos modelos de ratón. El encogimiento del cerebro es un sello de la enfermedad neurodegenerativa.

El equipo observa que los efectos secundarios de ambos fármacos fueron mínimos.

Un primer paso emocionante para el tratamiento de enfermedades neurodegenerativas

El siguiente paso para los investigadores es llevar a cabo ensayos clínicos para determinar la seguridad y la eficacia de trazodona y DBM para el tratamiento de la enfermedad neurodegenerativa en los seres humanos.

La trazodona es el candidato más prometedor, ya que su seguridad ya se ha establecido en los seres humanos.

“Sabemos que la trazodona es segura de usar en humanos, por lo que un ensayo clínico es ahora posible para probar si los efectos protectores de la droga que vemos en las células cerebrales en ratones con neurodegeneración también se aplica a las personas en las primeras etapas de la enfermedad de Alzheimer y otros Demencias.

Podríamos saber en 2 a 3 años si este enfoque puede frenar la progresión de la enfermedad, lo que sería un primer paso muy emocionante en el tratamiento de estos trastornos “, explicó la Prof. Giovanna Mallucci.

El Dr. Doug Brown, director de investigación y desarrollo de la Sociedad de Alzheimer en el Reino Unido, dice que está “emocionado por el potencial de estos hallazgos”.

“Demuestran que un enfoque de tratamiento descubierto originalmente, mientras se investigaba la enfermedad de los priones, también podría trabajar para prevenir la muerte de las células cerebrales en algunas formas de demencia”, añade.

“Esta investigación está en una etapa muy temprana y aún no ha sido probada en las personas, pero como uno de los medicamentos ya está disponible como tratamiento para la depresión, el tiempo necesario para llegar del laboratorio a la farmacia podría reducirse drásticamente”.

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