Los investigadores han descubierto lo que creen que es la clave para entender por qué el cerebro humano es más grande y más complejo que el de otros animales.

El cerebro humano, con su capacidad cognitiva sin igual, ha evolucionado rápidamente y de forma espectacular. «Queríamos saber por qué», dice James Sikela, PhD, quien encabezó el equipo internacional de investigación que incluyó a investigadores de la Universidad de Colorado School of Medicine, el Colegio Baylor de Medicina y los Institutos Nacionales de Salud Mental.

«El tamaño y la capacidad cognitiva del cerebro humano que nos distingue. Pero, ¿cómo paso eso?»

«Esta investigación indica que lo que impulsó la expansión de la evolución del cerebro humano puede ser una unidad específica dentro de una proteína – llamada dominio de la proteína -. Que es mucho más numerosos en los seres humanos que otras especies» El dominio de la proteína en cuestión es DUF1220. Los seres humanos tienen más de 270 copias de DUF1220 codificadas en el genoma, mucho más que otras especies.

Cuanto más cerca de los seres humanos esta una especie más copias de DUF1220 aparecen. Los chimpancés tienen el siguiente número más alto, 125. Los gorilas tienen 99 y los ratones sólo una.

Sikela, profesor de la Facultad de Medicina UC, y su equipo también vincula a la DUF1220 con los trastornos cerebrales. Se asocia un menor número de DUF1220 con microcefalia, cuando el cerebro es demasiado pequeño, una mayor cantidad de la proteína de dominio se asocia con macrocefalia, cuando el cerebro es demasiado grande.

Los resultados fueron publicados hoy en la edición digital de la revista American Journal of Human Genetics.

Los investigadores sacaron sus conclusiones mediante la comparación de secuencias del genoma de los seres humanos y otros animales, así como observando el ADN de los individuos con microcefalia y macrocefalia y de personas de una población no-enfermedad.

«El mensaje principal fue que el tamaño del cerebro puede ser, en gran medida una cuestión de dosis de la proteína de dominio», dice Sikela.

«Este descubrimiento abre muchas puertas nuevas. Proporciona nuevas herramientas para diagnosticar las enfermedades relacionadas con el tamaño del cerebro. Y más en general, apunta a una nueva forma de estudiar el cerebro humano y su aumento notable en el tamaño y la capacidad de más de lo que, en términos evolutivos, es un corto período de tiempo.

Referencia: American Journal of Human Genetics

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