Tener sobrepeso u obesidad en la mediana edad puede envejecer el cerebro por alrededor de 10 años. Esta es la conclusión de un nuevo estudio dirigido por investigadores de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido.

Publicado en la revista Neurobiology of Aging, el estudio reveló que a los adultos de mediana edad que tenían exceso de peso se había reducido el volumen de materia blanca en el cerebro, en comparación con sus homólogos delgados.

El equipo de investigación – incluyendo el autor principal, profesor Paul Fletcher, del Departamento de Psiquiatría de la Universidad de Cambridge – dice que esta reducción de la materia blanca representa alrededor de una década de envejecimiento del cerebro.

De acuerdo con la Organización Mundial de la Salud (OMS), la tasa de obesidad en todo el mundo se ha más que duplicado desde 1980 y sólo en los Estados Unidos, más de un tercio de los adultos son obesos.

Es bien sabido que la obesidad puede aumentar el riesgo de numerosos problemas de salud, incluyendo enfermedades cardiovasculares, diabetes tipo 2, y algunas formas de cáncer. Pero cada vez más, los investigadores han descubierto que el sobrepeso también puede tener consecuencias negativas para el cerebro.

En particular, algunos estudios han sugerido que la obesidad puede acelerar la aparición y progresión de la contracción del cerebro – la reducción del volumen blanco y gris de la sustancia que se produce de forma natural con la edad.

Sin embargo, el Dr. Ronan y sus colegas dicen que todavía hay una falta de “pruebas directas” para apoyar esta asociación.

“Estamos viviendo en una población envejecida, con el aumento de los niveles de obesidad, por lo que es esencial que establezcamos cómo estos dos factores podrían inter-actuar, ya que las consecuencias para la salud son potencialmente graves”, señala el Prof. Fletcher.

Aumento de envejecimiento cerebral de adultos de mediana edad con sobrepeso

Con el fin de aprender más acerca de la relación entre el peso y la contracción del cerebro, los investigadores llevaron a cabo un estudio transversal en el que se analizaron los datos de 473 adultos cognitivamente sanos de edades entre 20-87 años.

Con base en el índice de masa corporal de los participantes (IMC), 246 sujetos fueron clasificados como delgados (IMC de 18,5-25), 150 tenían sobrepeso (IMC de 25-30), y 77 eran obesos (IMC superior a 30).

Los investigadores evaluaron el volumen de materia blanca y gris cerebral de los participantes utilizando imágenes de resonancia magnética (MRI).

En comparación con los sujetos delgados, a los que tenían sobrepeso u obesidad se encontró que tenían reducido significativamente el volumen de materia blanca.

Luego, los investigadores observaron cómo el volumen de materia blanca se asoció con la edad y el peso de los sujetos, y encontraron que el sobrepeso y la obesidad parece tener el efecto más perjudicial en el cerebro de los adultos de mediana edad.

Adultos de mediana edad con sobrepeso u obesos tenían un volumen de materia blanca que era comparable a los de los adultos y delgados los cuales les sobrepasaban en 10 años de edad; por ejemplo, el volumen de la materia blanca de un hombre de 50 años de edad, adulto con sobrepeso, estaba a la par con la de un hombre de 60 años de edad, adulto y delgado.

“El hecho de que sólo vimos estas diferencias con respecto a la mediana edad, esto aumenta en adelante, la posibilidad de que podamos ser particularmente vulnerables a esta edad. También será importante averiguar si estos cambios podrían ser reversibles con la pérdida de peso, que bien puede ser el caso”, concluyó el profesor Paul Fletcher.

Los investigadores señalan que no son capaces de concluir si la obesidad en la mediana edad provoca una reducción en la materia blanca, o si se trata de este tipo de cambios en el cerebro que causan la obesidad.

Además, el equipo no encontró diferencias en las capacidades cognitivas entre los individuos delgados, con sobrepeso, u obesos, tal como se determina a través de un test de inteligencia.

Aún así, los investigadores concluyen que sus hallazgos indican que la obesidad en la mediana edad puede contribuir al envejecimiento del cerebro, y más investigación debe llevarse a cabo para determinar los mecanismos subyacentes de esta asociación.

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