El herpes zóster es una infección viral dolorosa y puede ocurrir en cualquier persona que ya tiene, o alguna vez ya padeció la varicela. El virus de la varicela zoster permanece inactivo en el tejido nervioso cerca de la médula espinal y el cerebro, a la espera de su reactivación.

Cada año en los Estados Unidos, más de 1 millón de personas se ve afectada por el virus herpes zoster, también conocido como culebrilla. Más de la mitad de los casos afectan a personas mayores de 60 años de edad.

Aunque los virus detrás de la culebrilla son parte de la familia del virus del herpes, no son los mismos virus que causan el herpes genital y herpes labial.

¿Cómo se transmite el herpes zóster?

Muchas personas con herpes zóster se preguntan si son contagiosas. Mientras que el virus de la varicela zoster puede transmitirse a aquellos que no han tenido varicela, el herpes zóster en sí no se puede.

Esta transmisión, que sólo se produce a través del contacto directo con las ampollas, causaría la varicela en una persona que nunca ha sido infectada por el virus. Durante los tiempos antes de ampollas y después de la formación de costras, no hay riesgo de transmisión viral.

Las formas de prevenir la transmisión viral incluyen:

  • Cubrir la erupción y evitar tocar lazona afectada
  • Practicar una buena higiene de manos con higiene frecuente
  • Evitar que entren en contacto con ciertas personas después de que las ampollas se hayan formado

Las personas pueden evitar las ampollas después de haberse formado:

  • Las mujeres embarazadas que nunca han tenido varicela o recibido la vacuna para ella
  • Los bebés nacidos prematuros o los de bajo peso al nacer
  • Las personas con sistemas inmunes debilitados
  • Las personas con sistemas inmunitarios debilitados incluyen aquellos que tomaban medicamentos inmunosupresores, quimioterapia, las personas con VIH, y los que han tenido un trasplante de órgano.

Factores de riesgo

Hay ciertas personas que están en un riesgo mayor de desarrollar herpes zóster:

  • Las personas con sistemas inmunitarios debilitados por condiciones tales como el VIH, leucemia o linfoma
  • Las personas que son tratadas con medicamentos que suprimen el sistema inmunológico
  • Las personas que están tomando medicamentos después de recibir un trasplante
  • Las personas que han tenido varicela
  • Las personas que son mayores de 50 años
  • Las personas deben hablar con un médico acerca de los factores de riesgo que puedan causarles preocupación. El médico puede ser capaz de dar consejos sobre cómo reducir el riesgo.

Los signos y síntomas de la culebrilla

Las personas que desarrollan la culebrilla puede experimentar los síntomas siguientes:

  • Una raya de un solo lado de ampollas envolviendo alrededor de la parte del torso, el cuerpo o la cara
  • Dolor, que puede ser a veces intenso
  • Una erupción generalizada
  • Erupción en el ojo
  • Ampollas llenas de líquido que explotan en el plazo de 7-10 días y se resuelven dentro de 2-4 semanas
  • Fiebre
  • Dolor de cabeza
  • Resfriado
  • Dolor de barriga
  • Sensibilidad al tacto o la luz
  • Comezón
  • Cansancio

Muchas personas que son afectadas experimentan dolor, picazón u hormigueo en el sitio de la erupción alrededor de 1-5 días antes del ataque de culebrilla. Una erupción y el dolor pueden no estar presentes durante algunos brotes.

Complicaciones del herpes zóster

El herpes zoster puede causar complicaciones que pueden ser graves e incluyen:

  • La pérdida de visión causada por el herpes zóster en/o cerca del ojo
  • Infecciones oculares
  • Problemas nerviosos tales como inflamación cerebral, parálisis facial, problemas de audición, y problemas con el equilibrio
  • Infecciones de la piel causadas por bacterias
  • Otras complicaciones menos frecuentes son la neumonía y la muerte

El dolor prolongado, se refiere como la neuralgia postherpética (NPH), también puede ocurrir. La NPH puede dar lugar a dolor en el lugar de la erupción y las ampollas después de que hayan ido, que puede ser grave. Este dolor puede estar presente durante años después de la erupción.

Diagnóstico y tratamiento de la culebrilla

Por lo general, la culebrilla se diagnostica sobre la historia de dolor y un examen físico. A veces, una muestra del virus se puede obtener y probarla.

Aunque el virus herpes zóster no se puede curar, el tratamiento con medicamento está disponible. Esto incluye el uso de medicamentos como aciclovir (Zovirax), valaciclovir (Valtrex) y famciclovir (Famvir).

El dolor puede ser reducido mediante el uso de ciertos medicamentos, incluyendo:

  • crema tópica de capsaicina, compresas húmedas, loción de calamina, y baños de avena coloidal
  • gabapentina (Neurontin) – un medicamento para prevenir ataques y movimientos repentinos e irregulares
  • amitriptilina – un antidepresivo
  • anestesicos, como crema de lidocaína, gel, parche para la piel, o spray
  • medicamentos que alteran el humor
  • corticoides y anestésicos locales inyectados

La vida con una erupción de herpes zóster se puede hacer más cómoda mediante la adopción de medidas para aliviar los síntomas. Mantener las erupciones limpios y secos ayuda a reducir el riesgo de que se infecten. Usar ropa suelta también puede ayudar a las personas a sentirse menos incómoda a la espera de una erupción.

La prevención de la culebrilla

Los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC) recomiendan que las personas mayores de 60 años son vacunados con la vacuna contra el herpes zóster al menos una vez. El medicamento de la varicela-zoster, conocido como Zostavax, está aprobado por la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) para los mayores de 50 años de edad.

A pesar de que la gente todavía puede tener herpes zóster después de la toma, la duración y la gravedad de la culebrilla pueden ser reducidos. De recibir la vacuna también puede disminuir el riesgo de desarrollar de NPH.

Las personas deben hablar con su proveedor de atención médica para ver si la vacunación es la mejor opción para ellos. El balón debe evitarse en aquellos con una infección, embarazo ya existente, o un sistema inmunológico debilitado.

Los CDC también recomiendan que los niños, adolescentes y adultos reciban la vacuna contra la varicela en dos dosis. A pesar de que el virus todavía puede ser capturado, los CDC informan que la vacunación podría presentar síntomas más leves si esto sucede.

De nuevo, es importante hablar con un profesional de la salud para determinar si la vacunación es la decisión correcta.

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