En las células cancerosas, los mecanismos normales que rigen el ciclo de vida celular están locos. Las células cancerosas continúan dividiéndose indefinidamente, sin morir, creando así tumores de rápido crecimiento. Científicos suizos han descubierto una compleja proteína implicada este proceso de desregulación, y esperamos ser capaces de explotarla para detener la formación de tumores.

Todas nuestras células están equipadas con un sistema automático de mecanismo de autodestrucción, sino que están programadas para morir después de un cierto número de divisiones. Este reloj interno es de gran interés para los investigadores del cáncer, porque la mayoría de las formas de cáncer presentan un defecto en este mecanismo de temporización innata. Las células cancerosas continúan dividiéndose indefinidamente, mucho más allá del momento en que una célula normal se destruiría.

Un equipo de investigadores del laboratorio del profesor Joachim Lingner de la EPFL ha aprendido cómo este defecto está regulada en un tumor. Investigador post-doctoral Liuh-Yow, Chen dirigió el equipo en la publicación de un artículo publicado en la revista Nature el 4 de julio de 2012. Su esperanza es que el descubrimiento proporcionará nuevas dianas para terapias con medicamentos para combatir la mortal enfermedad.

Inmortalidad celular, que es responsable de la formación del cáncer, se remonta a una función crítica de las células del embrión en desarrollo. En los extremos de cada cromosoma hay una secuencia especial de ADN conocida como telómero, cuya longitud se rige por la enzima telomerasa. Esta secuencia representa el tiempo de vida de la célula. Cada vez que la célula se divide, se acorta, y cuando el telómero finalmente se agota, la célula muere. Esta reserva permite que la mayoría de las células a dividirse unas 60 veces – suficientes para que la célula pueda desempeñar su función determinada en el organismo, sin sucumbir a la mutación genética inevitable.

La inmortalidad celular, denominador común del cáncer
Normalmente, una vez que la etapa embrionaria se ha completado, las células dejan de producir la telomerasa – con la notable excepción de las células madre somáticas. Pero en ocasiones, una célula mute y reactivar la producción de la enzima, de modo que cuando la célula se divide, el telómero se hace más largo en vez de más corta. Esto es lo que da a las células del cáncer de su inmortalidad.

“Esta mutación, por sí sola, no es suficiente para causar cáncer”, explica Joachim Lingner, co-autor y director del laboratorio. “Pero la inmortalidad celular es un elemento crítico en la formación de tumores en el 90% de los cánceres conocidos.” Los investigadores de todo el mundo la esperanza de ser capaz de detener el crecimiento descontrolado de las células cancerosas al dirigirse este mecanismo con el tratamiento farmacológico.

Pero, curiosamente, incluso en una célula de cáncer del telómero no crece indefinidamente largo. Con cada división celular se pierde alrededor de 60 nucleótidos, como la mayoría de las células, pero entonces la telomerasa activa hace que ganar de nuevo al igual que muchos. El reloj interno se restablece a cero, y la célula se convierte en inmortal. Pero hay una pregunta interesante: ¿Qué impide que los telómeros de conseguir por tiempo indefinido tiempo?

Detener el reloj con tres proteínas
El equipo de la EPFL fue capaz de dar una respuesta a esta pregunta, se identificaron tres proteínas que se unen y luego se adhieren a los telómeros. Un poco como la tapa de una olla, este complejo de la proteína telomerasa impide actuar en el telómero. Pero en la célula cancerosa, su tiempo está apagado – su participación se lleva a cabo demasiado tarde.

“Si pudiéramos hacer que estas proteínas para actuar antes, o si pudiéramos volver a crear un mecanismo similar, las células cancerosas ya no sería inmortal”, explica Ligner. Las células cancerosas a morir una muerte normal. Las aplicaciones clínicas están todavía muy lejos, sin embargo, insiste. “Nuestro descubrimiento puede ayudarnos a identificar posibles objetivos – por ejemplo, una secundaria de la proteína a la que estas tres proteínas también adjuntar. Pero en este momento nuestro trabajo está todavía en las etapas de investigación básica “.

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