El trastorno bipolar es una enfermedad grave y debilitante en la que los individuos experimentan cambios severos en el estado de ánimo entre manía y depresión. Los episodios de estado de ánimo bajo o elevado puede durar días o meses, y el riesgo de suicidio es alto.

Los antidepresivos se recetan para tratar o prevenir los episodios depresivos, pero no son universalmente eficaces. Muchos pacientes aún siguen períodos de depresión y muchos pacientes deben usar varios tipos diferentes de antidepresivos antes de encontrar uno que funcione para ellos. Además, puede pasar varias semanas de tratamiento antes de que un paciente comience a sentir alivio de los efectos de la droga.

Por estas razones, se necesitan desesperadamente mejores tratamientos para la depresión. Un nuevo estudio publicado en Biological Psychiatry esta semana confirma que los científicos pueden haber encontrado uno en una droga llamada ketamina.

Un grupo de investigadores del Instituto Nacional de Salud Mental, dirigido por el Dr. Carlos Zárate, previamente encontró que una dosis única de ketamina produce rápidos efectos antidepresivos en los pacientes depresivos con trastorno bipolar. Ahora han replicado en la búsqueda de un grupo independiente de pacientes deprimidos, también con el trastorno bipolar. La réplica es un componente importante del método científico, ya que ayuda a asegurar que la conclusión inicial no fue accidental y se puede repetir.

En este nuevo estudio, se administró una dosis única de ketamina y una dosis única de placebo a un grupo de pacientes en dos días diferentes, dos semanas de diferencia. Los pacientes fueron cuidadosamente monitoreados y clasificaciones completas en repetidas ocasiones a la «puntuación» de sus síntomas de depresión y pensamientos suicidas.

Cuando los pacientes recibieron ketamina, sus síntomas de depresión mejoró significativamente en 40 minutos, y se mantuvo mejorado a lo largo de 3 días. En general, el 79% de los pacientes mejoraron con la ketamina, pero el 0% reportó mejoría cuando recibieron el placebo.

Es importante destacar que, y por primera vez en un grupo de pacientes con depresión bipolar, también encontró que la ketamina redujo significativamente pensamientos suicidas. Estos efectos antisuicida llegaran en menos de una hora. Teniendo en cuenta que el trastorno bipolar es uno de los más letales de todos los trastornos psiquiátricos, los hallazgos del estudio podrían tener un gran impacto en la salud pública.

«Nuestro hallazgo de que una sola infusión de ketamina produce rápidos efectos antidepresivos y antisuicidas dentro de una hora y que se mantiene bastante es realmente emocionante», comentó el Dr. Zárate. «Creemos que estos hallazgos son de verdadera importancia, dado que sólo tenemos unos pocos tratamientos aprobados para la depresión bipolar aguda, y ninguno de ellos tiene este rápido inicio de acción, sino que suelen tardar semanas o más tiempo para tener similares efectos antidepresivos, como la ketamina hace. »

La ketamina es una N-metil-D-aspartato (NMDA), lo que significa que funciona mediante el bloqueo de las acciones de NMDA. El Dr. Zarate agregó: «Es importante destacar que la confirmación de que el bloqueo del complejo receptor NMDA está implicado en la generación de rápidos efectos antidepresivos y ofrece una vía para desarrollar la próxima generación de tratamientos para la depresión que son radicalmente diferentes a los ya existentes.»

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