Una nueva investigación, publicada en la revista Cell Metabolism, puede haber encontrado la razón por la cual la exposición crónica al estrés está tan íntimamente relacionada con la obesidad. La respuesta radica en la relación entre las células grasas y el momento de las hormonas del estrés.

El hecho de que el estrés produce aumento de peso puede ser conocido por muchos, pero una nueva investigación muestra por qué y cómo ocurre esto.

Los investigadores dirigidos por Mary Teruel, profesora asistente de química y biología de sistemas en la Facultad de Medicina de la Universidad de Stanford en California, se quedaron perplejos ante un proceso, por lo demás natural y conocido, a través del cual nuestro cuerpo produce células grasas.

En el cuerpo humano, las llamadas células precursoras o progenitoras, es decir, el estado intermedio entre una célula madre indiferenciada y una completamente diferenciada, se convierten en células grasas, lo que conduce al aumento de peso.

Una persona sana no convierte más del 1 por ciento de sus células precursoras en células grasas, y lo hace cuando se desencadena por hormonas llamadas glucocorticoides.

Los glucocorticoides son hormonas esteroides naturales producidas por el cuerpo humano para aliviar la inflamación. Como Teruel y sus colegas explican en su artículo, los niveles de glucocorticoides de una persona aumentan y disminuyen de forma natural a lo largo del día, un ciclo regulado por nuestros ritmos circadianos.

Pero estas hormonas también pueden verse potenciadas por estímulos externos, como el estrés a corto o largo plazo. El investigador principal de la nueva investigación, sin embargo, encontró esta dinámica intrigante.

“¿Por qué no nos estamos ahogando en grasa cada vez que los niveles de glucocorticoides suben por la mañana debido a los ritmos circadianos normales o cuando nuestros niveles de glucocorticoides aumentan cuando hacemos ejercicio o pasamos de un edificio cálido al frío?” Teruel se preguntó a sí misma.

“¿Y por qué está perdiendo el ritmo normal de la secreción de glucocorticoides, como en condiciones de estrés crónico, desfase horario y trastornos del sueño en los trabajadores por turnos, tan relacionado con la obesidad?”

Tales preguntas llevaron a Teruel y sus colegas a embarcarse en la nueva investigación.

¿Cómo afectan los glucocorticoides a las células grasas?

Para descubrir las respuestas, los científicos llevaron a cabo varios experimentos. En el primero, el equipo bañó las células de grasa precursoras en un cóctel de glucocorticoides en “pulsos rítmicos” durante un período de 4 días.

Contaron cuántas células progenitoras se convirtieron en células grasas y descubrieron que un pulso de 48 horas de duración de las hormonas hacía que la mayoría de las células se convirtieran en células grasas, mientras que los pulsos más cortos producían una diferenciación celular mínima.

Teruel y sus colegas querían profundizar, por lo que ampliaron los mecanismos moleculares a través de los cuales las células progenitoras pueden “decir” cuándo se convierten en células grasas. Los científicos estaban intrigados sobre qué hace que las células progenitoras ignoren los pulsos cortos, pero respondan a los más largos.

Para resolver el misterio, utilizaron imágenes en vivo de células individuales para rastrear la actividad de una proteína que se sabe se correlaciona con la diferenciación y la madurez de una célula de grasa: PPAR-gamma (PPARG).

El seguimiento de esta proteína en miles de células en el transcurso de varios días y el uso de modelos informáticos reveló que hay dos tipos de retroalimentación que ayudan a las células progenitoras a ignorar el ciclo circadiano normal de los glucocorticoides y filtran solo pulsos hormonales largos.

Específicamente, escriben los autores, “este filtrado circadiano requiere retroalimentación positiva rápida y lenta para PPARG”. Sobre la base de su investigación anterior, los científicos también encontraron otras proteínas que median un ciclo de retroalimentación de 34 horas que permite que PPARG continúe acumulándose, lo que lleva a más células grasas.

“Ahora sabemos el código circadiano que controla el interruptor, y hemos identificado moléculas clave que están involucradas”, dice Teruel.

Finalmente, los científicos tuvieron que probar si este código circadiano recién identificado funcionaba de la misma manera en los mamíferos. Entonces, en el transcurso de 21 días, aumentaron los niveles de glucocorticoides en un grupo de ratones y compararon su peso con el de un grupo control de roedores.

El experimento reveló que los ratones estimulados con glucocorticoides ganaron el doble de peso que el grupo de ratones de control. Esto, según los científicos, se debió no solo a la producción de nuevas células de grasa, sino también al crecimiento de las ya existentes.

El estrés continuo puede llevar al aumento de peso

Los hallazgos, dice Teruel, “[explican] por qué los tratamientos con glucocorticoides, que a menudo son esenciales para las personas con artritis reumatoidea y el asma incluso funcionan, están tan relacionados con la obesidad y [sugieren] formas en que dichos tratamientos pueden administrarse de manera segura. sin los efectos secundarios comunes de aumento de peso y pérdida ósea “.

Además, el investigador principal observa cómo la investigación ilumina el proceso de aumento de peso inducido por el estrés en las personas, además de ofrecer pistas sobre cómo controlarlo.

“Sí, el momento de su estrés sí importa”, dice ella. “Dado que [la] conversión de células precursoras en células de grasa ocurre a través de un interruptor biestable, significa que puede controlar el proceso pulsando”.

“Nuestros resultados sugieren que incluso si se estresa significativamente o si trata su artritis reumatoide con glucocorticoides, no aumentará de peso”, continúa Teruel, “mientras el tratamiento con estrés o glucocorticoides ocurra solo durante el día”.

“Pero si experimenta estrés crónico continuo o toma glucocorticoides por la noche, la pérdida resultante de oscilaciones normales de glucocorticoides circadianos dará como resultado un aumento de peso significativo”. – Mary Teruel

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