La quimioterapia causa efectos secundarios más allá de la pérdida del cabello o molestias gástricas. También se convierte en una niebla química para las mujeres con cáncer, y los sobrevivientes de cáncer, a largo plazo, se han quejado del deterioro cognitivo después de la quimioterapia. Este efecto ha sido estudiado con cierta profundidad, pero, por primera vez, los investigadores preguntan cuánto tiempo pueden durar estos déficits.

Así como los tratamientos para el cáncer mejoran, aumentan las tasas de supervivencia, al igual que el número de sobrevivientes de cáncer.

Esta población creciente de personas que han llegado a través de cáncer y vivido para contarlo a menudo informan los déficits cognitivos.

La quimio-cerebro, o la niebla quimica – así ya se ha denominado -, se informó por primera vez por los sobrevivientes de cáncer de mama.

Afecta la memoria, la concentración y la capacidad de un individuo para realizar varias tareas, entre otras por las reducciones de la función.

Algunas mujeres han informado notar un efecto de la quimioterapia en el cerebro y que su capacidad para seguir las conversaciones estará deteriorando, y que son más fácilmente fatigadas y confusas.

Una revisión que evaluó la prevalencia de la quimio-cerebro calcula que afecta a 17-50% de los sobrevivientes de cáncer de mama femenino.

Aunque la investigación ha establecido la quimio-cerebro como una verdadera consecuencia de la quimioterapia, todavía hay muchas preguntas que necesitan ser contestadas. Una de estas preguntas es respecto a cuánto tiempo la quimioterapia es probable que perdure en el cerebro.

La medición de la longitud de la quimio-cerebro

Un estudio, realizado en la Universidad de Illinois y publicado en la revista Behavioural Brain Research, se propuso a investigar los efectos de la quimioterapia en el cerebro durante un período de tiempo más largo. Con este fin, el equipo diseñó un modelo de ratón que ayudará a los investigadores del futuro a investigar este problema y, potencialmente, a rectificarlo.

El autor principal del estudio, Catarina Rendeiro, trabajó con un grupo de investigadores a través de la universidad, incluyendo Justin Rhodes, profesor de psicología, y William Helferich, profesor de nutrición.

«La calidad de vida después de la quimioterapia es muy importante, y la quimio-cerebro es significativa en estos supervivientes», explicó el profesor William Helferich.

La investigación anterior ha demostrado que el intenso desgaste físico de la quimioterapia da cuenta de los déficits a corto plazo en la capacidad cognitiva que se observa en la quimio-cerebro. Como dice el profesor Rodas: «La pregunta es, después de recuperarse completamente del asalto agudo de la quimioterapia, muchos meses o años más tarde, tienen todavía problemas cognitivos?»

Los investigadores utilizaron un modelo de ratón hembra diseñado para imitar las mujeres post-menopáusicas lo más cerca posible. Para medir los efectos potenciales a largo plazo de la quimioterapia en el cerebro, midieron cómo la quimioterapia impactó en el aprendizaje y la memoria. Además, trazaron la formación de nuevas neuronas en el hipocampo – una parte del cerebro importante en la memoria, entre otras funciones.

Los ratones fueron puestos a prueba utilizando un laberinto acuático de Morris. Este tipo de ensayo se ha utilizado ampliamente en la neurociencia conductual para estudiar la memoria y el aprendizaje espacial desde principios de 1980. Se coloca un ratón en una piscina circular y se controla el tiempo de apertura, mientras busca este una plataforma sumergida.

Se encontraron que los ratones sometidos a quimioterapia  llevarn bastante más tiempo para aprender la tarea.

Cuando se examinaron los cerebros de los ratones tratados con quimioterapia, se encontró que tenían 26% de las neuronas del hipocampo menos supervivientes creadas durante el curso del tratamiento, y genera 14% menos de las neuronas del hipocampo en los 3 meses directamente después de la quimioterapia.

Tres meses para un ratón corresponde a alrededor de 10 años en términos humanos. Si estos resultados se pueden extrapolar a los humanos, demuestran que los efectos de la quimioterapia en efecto conducen a déficits a largo plazo.

Los tratamientos futuros para la quimio-cerebro

Aunque puede ser posible diseñar fármacos que reduzcan los efectos cognitivos de la quimioterapia, traería consigo la preocupación de que los productos químicos adicionales podrían interactuar con la quimioterapia en sí, que causa otros efectos no deseados o evitando que funcione como debe.

En su lugar, el equipo espera que las intervenciones naturales podrían ser descubiertas que pueden evitar el daño que resulta de la quimio-cerebro.

Para ello, los investigadores investigaron si una dieta con ácidos adicionales omega-3 grasos podría ayudar a reducir los impactos cognitivos de la quimioterapia en los ratones. Por desgracia, esta intervención no dió resultados significativos.

El presente estudio es el primero en producir un modelo animal que demuestra los efectos a largo plazo de la quimioterapia en el cerebro. En el futuro, el equipo espera que el modelo se utilizará para investigar otros posibles componentes nutricionales y trazar sus efectos sobre la quimio-cerebro.

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