Investigadores han desarrollado una manera de estimular a las células madre de una rata después de un trasplante de hígado como un medio para prevenir el rechazo del nuevo órgano, sin necesidad de fármacos inmunosupresores durante toda la vida. La necesidad de medicamentos antirrechazo, que tienen efectos secundarios graves, es un obstáculo importante para la supervivencia de éxito del trasplante a largo plazoen las personas.

Con una combinación de un nivel muy bajo, a corto plazo de dosis de un fármaco inmunosupresor para evitar el rechazo inmediato y cuatro dosis de un medicamento que libera a las células del receptor madre de la médula ósea para buscar y poblar el órgano del donante, las ratas viven más de 180 días con buena función hepática a pesar de dejar de ambas drogas después de una semana. Los investigadores también están probando el método en otros órganos transplantados, incluyendo los riñones, en las ratas y otros animales más grandes.
En esencia, los científicos Hopkins transformó el hígado de un donante de un cuerpo extraño bajo ataque por el sistema inmune de la rata en un órgano tolerado por el sistema inmunitario del receptor – todo en cuestión de tres meses a partir de la fecha del trasplante, según informan.

La técnica, de aplicarse en humanos, podría marcar un cambio importante en el proceso de trasplante de órganos, según los investigadores. Un artículo que describe el experimento aparece en la edición actual del American Journal of  Transplantation.

«Es el sueño de todos los científicos en el campo del trasplante para eliminar la necesidad de fármacos inmunosupresores durante toda la vida», dice el líder del estudio Zhaoli Sun, MD, Ph.D., profesor asociado de cirugía en la Escuela Johns Hopkins de la Universidad de Medicina. «En la actualidad, si un paciente sobrevive durante 10 o 20 años con un nuevo hígado, este órgano sigue siendo visto como extraños en su nuevo cuerpo ya la inmunosupresión pone venda en los ojos del sistema inmunológico que deben quedarse para evitar el rechazo. Nuestra idea era encontrar una manera de convertir este órgano en algo que ‘pertenece’ y nunca en riesgo de rechazo. »

Aunque miles de personas con enfermedad hepática en fase terminal han recibido trasplantes de hígado para salvar vidas en los últimos años, el rechazo sigue siendo un riesgo crónico. Y los medicamentos inmunosupresores caros que necesitan aumentar la probabilidad de desarrollar infecciones graves y muchos tipos de cánceres. Algunos pacientes tienen dificultad para apegarse a la combinación de fármacos, que deben tomarse todos los días.

Para su estudio, los investigadores trasplantaron porciones del hígado de una especie de rata (agouti oscuro, o DA) a otro (de Lewis). Durante siete días después del trasplante, las ratas Lewis fueron tratados con dosis bajas de tacrolimus (un inmunosupresor), plerifaxor (un estimulador de las células madre) o una combinación de los dos. Doce de las 13 ratas que recibieron una combinación de los dos fármacos tuvieron a largo plazo de la función hepática y sobrevivió a más de 180 días, mientras que casi todas las ratas restantes rechazaron el hígado nuevo después de 12 días.

Por lo general, los receptores de trasplantes de órganos reciben dosis completa de fármacos inmunosupresores, como tacrolimus, inmediatamente después de recibir el hígado nuevo. De lo contrario, el rechazo de los resultados rápidamente y los pacientes pueden morir.
Sun y sus colegas dieron a las ratas Lewis en su experimento el equivalente a un décimo de la dosis estándar de tacrolimus. El objetivo era tener la experiencia de hígado nuevo un rechazo leve, pero no lo suficiente para matarlo. Este «rechazo controlado», dice Sun, aparece para crear señales de lesiones en el cuerpo que claman por las células madre para venir a reparar el daño hecho al hígado nuevo. También evita que el nuevo hígado de regenerarse con células del donante, ya que se encuentra bajo ataque inmunológico, dejando una abertura para las células madre del receptor para saltar y jugar ese papel.
Sun y sus colegas usaron plerifaxor, una droga relativamente nueva, sabe que las células madre libres de la médula ósea y la liberación que circulan en la sangre. El medicamento está aprobado para pacientes que van a someterse a la quimioterapia que las células madre congeladas se cosechan y luego regresa al cuerpo después del tratamiento del cáncer.
Sun dice que, en su experimento, muchas de estas células madre viajan hasta el hígado dañado para repoblar con células del propio paciente, asumiendo el control lentamente de las células del donante. Sun dice que el mecanismo que lleva a las células madre en el hígado se están entendiendo mejor, mientras que los mecanismos por los cuales las células madre se convierten en células de hígado sigue siendo difícil. Igualmente interesante, Sun dice que las células madre también parece modular la respuesta inmune, aumentando el número de células T reguladoras y ayudar a reducir las posibilidades de rechazo.
«En nuestro estudio, el riesgo de rechazo del órgano es eventualmente eliminada por el hígado ya no es un objeto extraño, pero compuesta de muchas de las propias células del receptor», dice Sun. «Una vez que las células del receptor madre hacerse cargo, el cuerpo considera el hígado regenerado como propio y trabaja para proteger y no lo atacan.»
Plazo de tres meses, Sun y sus colegas encontraron que la mayoría de las células del hígado en el órgano trasplantado pertenecía al destinatario, no la de los donantes. Cuando se utilizan hígados enteros en lugar de hígados parciales, el proceso tomó un año. Esto sugiere que el proceso de transformación se impulsó mediante el uso de hígados para trasplante parcial, porque el órgano ya las «necesidades» de regenerarse con mayor eficacia a la función, dice.
Dom advierte que los ensayos clínicos con pacientes humanos de trasplante de órganos podría ser a años de distancia, pero la investigación sólo si más estudios en animales confirman la seguridad del método y el valor.La técnica podría ser útil no sólo en el momento de un nuevo trasplante, pero incluso después de años de uso de drogas inmunosupresoras.

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