La valeriana es una planta con propiedades sedantes suaves que se vende como una ayuda para dormir y para tratar la ansiedad. ¿Pero realmente funciona?

En los Estados Unidos (EE.UU.), los suplementos dietéticos valerianos se venden generalmente como ayudas para dormir. En Europa, la gente lo toma más a menudo para la inquietud y la ansiedad.

En realidad hay más de 250 especies de valeriana, pero Valeriana officinalis es la más comúnmente utilizada con fines medicinales.

Mientras que la valeriana medicinal se remonta a la antigua Grecia y los tiempos romanos, la evidencia clínica fuerte para la eficacia de la valeriana en el tratamiento del insomnio y la ansiedad es insuficiente.

Sin embargo, la valeriana es considerada segura por la Administración de Alimentos y Drogas de los Estados Unidos (FDA) y es más suave que las drogas sintéticas, tales como benzodiazepinas y barbitúricos. Por estas razones, la valeriana podría valer la pena intentar con la ansiedad o el alivio del insomnio.

Beneficios potenciales

Algunos posibles beneficios de la valeriana que han sido reportados por los usuarios incluyen:

  • Quedarse dormido mas rápido
  • Mejor calidad del sueño
  • Alivio de la inquietud y otros síntomas del trastorno de ansiedad
  • No hay “efecto de resaca” por la mañana

Sin embargo, se necesita evidencia más fuerte para confiar en que la valeriana, y no algún otro factor, es responsable de estos efectos.

También es necesario determinar si las mejoras de insomnio y ansiedad de una persona son estadísticamente significativas.

Debilidades en los estudios

Aunque ha habido muchos estudios explorando los efectos de la valeriana, muchos de ellos tienen debilidades que hacen que sus datos no sean confiables.

Incluso con estudios cuidadosamente controlados, todavía es difícil comparar y combinar datos entre los estudios. Algunas de las razones de estos problemas son:

  • Un pequeño número de participantes del estudio
  • Altas tasas de abandono del participante del estudio
  • Amplia variación entre los estudios en los métodos de medición de la calidad del sueño y el alivio de la ansiedad
  • Amplia variación entre los estudios de dosificación y duración del tratamiento valeriano
  • La gravedad de la ansiedad o el insomnio de una persona no está bien definida
  • Análisis estadísticos defectuosos

Muchas de estas cuestiones se revelan en un artículo de revisión publicado en el American Journal of Medicine, que analizó cuidadosamente los métodos y datos de 16 diferentes estudios valerianos.

El trabajo produjo resultados contradictorios sobre la solidez de estos estudios. Por ejemplo, una cuestión era que sólo seis de los estudios utilizaron métodos similares para medir la calidad del sueño, lo que significó que la mejora de la calidad del sueño no podía compararse en todos los estudios.

Los datos combinados muestran mejoras en el sueño

Por otro lado, los datos combinados de estos seis estudios mostraron una mejora estadísticamente significativa en la calidad del sueño para el grupo de participantes que usaban valeriana.

Estos estudios también tuvieron los tamaños de muestra más grandes, quizás dándoles más fuerza que los otros. Sin embargo, los autores de esta revisión advierten que los resultados deben tomarse con precaución, ya que había muchos defectos en sus análisis estadísticos.

Estudian una combinación de hierbas

Una cuestión aparte es que muchos estudios no exploran el uso de la valeriana sola, sino que analizan los efectos de la valeriana combinada con otras hierbas medicinales, como pasiflora o kava.

Por ejemplo, otra revisión de la literatura analizó 24 estudios sobre la efectividad de los suplementos de hierbas para la ansiedad. Un estudio individual exploró el impacto de los suplementos de hierbas en el insomnio en 120 participantes.

Ambos encontraron pruebas sólidas para la eficacia de los suplementos. Sin embargo, era difícil decir cómo la valeriana sería responsable para estos efectos.

Se necesitan estudios más amplios y estadísticamente más sólidos sobre la valeriana para entender qué tan bien funciona el suplemento en términos de tratar el insomnio y la ansiedad.

Cómo funciona la raíz de valeriana

Muchos investigadores creen que no es sólo un producto químico que es responsable de los efectos de la valeriana, sino una combinación de los componentes de la planta.

Según los Institutos Nacionales de Salud, varios de los compuestos químicos de valeriana han demostrado individualmente propiedades sedantes en estudios con animales.

También es incierto cómo la valeriana afecta el cerebro. La teoría más común es que el extracto de valeriana estimula las células nerviosas a liberar un producto químico llamado ácido gamma-aminobutírico, o GABA.

El GABA ralentiza la actividad de las células nerviosas en lugar de excitarlas.

El extracto de valeriana puede bloquear una enzima que destruye el GABA, lo que significa que más GABA está disponible para una mayor cantidad de tiempo.

Todos estos factores juntos podrían producir el efecto calmante de muchos de los que intentan experimentar la valeriana. Drogas como Xanax y Valium también aumentan la cantidad de GABA en el cuerpo, y sus efectos son mucho mayores que la valeriana.

Preparaciones

Valeriana como suplementos dietéticos se hacen generalmente a partir de las raíces de la planta, pero también puede derivar de sus tallos. Las raíces secas, otros materiales vegetales o extractos de valeriana pueden ser consumidos en varias formas, incluyendo:

  • Tés
  • Tinturas
  • Cápsulas
  • Tabletas

La cantidad de valeriana que una persona debe tomar varía, pero la dosis oscila típicamente de 400-900 miligramos (mg) en la hora de acostarse.

La dosis también puede depender de la cantidad de ácido valerénico que contiene el suplemento. El ácido valerénico se considera uno de los componentes sedantes más potentes de una valeriana.

Los herbolarios aconsejan sólo el uso de valeriana durante 2-3 semanas y luego tomar un descanso por un período de tiempo igual antes de comenzar de nuevo. Los herbolarios recomiendan este descanso porque algunas personas que han usado valeriana por períodos prolongados han reportado efectos secundarios adversos, como dolores de cabeza, depresión o ansiedad después de la parada.

Riesgos

La FDA (u otras agencias reguladoras) no monitorean hierbas y suplementos por calidad o pureza. Por lo tanto, es importante elegir productos de fuentes confiables. Aunque se necesitan más estudios para evaluar cualquier posible efecto secundario a largo plazo, ha habido muy pocos informes de eventos adversos graves en relación con la valeriana.

Según los Institutos Nacionales de Salud, los efectos secundarios más comúnmente reportados por las personas involucradas en los ensayos clínicos de valeriana son:

  • Dolores de cabeza
  • Mareos
  • Picazón
  • Trastornos gastrointestinales

Sin embargo, estos efectos secundarios no pueden atribuirse directamente a la valeriana, ya que algunas de las personas que tomaban suplementos de placebo también informaron efectos secundarios.

A pesar de la gentileza observada por la valeriana, se aconseja a las mujeres embarazadas o en periodo de lactancia evitarlas porque no se han realizado estudios sobre los riesgos potenciales de la valeriana para un feto o un bebé.

Los niños menores de 3 años de edad no deben recibir valeriana, ya que sus efectos sobre el desarrollo temprano no han sido evaluados.

Por último, una persona debe consultar a un médico antes de usar la valeriana si ya están tomando:

  • Benzodiazepinas, tales como Xanax, Valium o Ativan
  • Depresores del sistema nervioso central, tales como fenobarbital o morfina
  • Otros suplementos dietéticos que ayudan al sueño, como kava o melatonina

Las propiedades sedantes y depresoras de estos fármacos y suplementos podrían combinarse con los de la valeriana, lo que resultaría en debilidad o efectos adversos más severos.

Incluso si uno no está tomando otros medicamentos, siempre es una buena idea hablar con un médico antes de tomar cualquier suplemento, incluyendo valeriana.

El médico le dará una idea de si la valeriana es una buena opción, y también podría sugerir marcas y dosis que consideran más seguras y efectivas.

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