El paracetamol es uno de los muy pocos analgésicos generalmente considerados seguro para su uso durante el embarazo. Un nuevo estudio, sin embargo, sugiere que podría no ser tan seguro después de todo. Investigadores han identificado un vínculo entre la exposición prenatal a la droga y los síntomas del trastorno de autismo y déficit de atención con hiperactividad.

El estudio – dirigido por investigadores del Centro de Investigación en Epidemiología Ambiental (CREAL) de Barcelona, España – se publica en la revista International Journal of Epidemiology.

También conocido como paracetamol, el acetaminofeno es uno de los medicamentos libre de receta médica más utilizados  durante el embarazo. Alrededor del 65% de las mujeres embarazadas en los Estados Unidos utilizan la droga.

Todas las mujeres embarazadas deben consultar a un médico antes de tomar cualquier medicamento, pero para la mayoría de las futuras madres el uso de paracetamol se considera seguro. Un estudio de 2010 de los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC) no encontró un aumento del riesgo de defectos congénitos graves con el uso de paracetamol en el primer trimestre del embarazo, y algunos estudios han sugerido que puede disminuir el riesgo de defectos de nacimiento.

Sin embargo, no ha habido evidencia de que el uso de paracetamol durante el embarazo pueda interferir con el desarrollo del cerebro de los bebes. En 2014, un estudio publicado en Archives of Pediatrics & Adolescent Medicine encontró que las mujeres embarazadas que utilizan el acetaminofeno tenían más probabilidades de tener hijos con los comportamientos asociados con el Trastorno por Déficit de Atención con Hiperactividad (TDAH).

Evaluación de la relación entre el paracetamol, TDAH y autismo

Para este último estudio, el autor principal Claudia Avella-García, investigador del CREAL, y sus colegas, propusieron investigar aún más la asociación entre el uso de paracetamol en el embarazo y el TDAH en los hijos, así como determinar si puede haber un vínculo con el autismo.

El equipo ha inscrito 2.644 madres gestantes para su estudio. A las 12 y 32 semanas de embarazo, las mujeres completaron un cuestionario, en el que se les preguntaba si habían consumido acetaminofeno en el mes anterior de quedar embarazadas o durante el embarazo.

También se preguntó a las mujeres la frecuencia con la que habían usado la droga, aunque las dosis exactas utilizadas no pudieron evaluarse, debido a que las madres no podían recordar.

El desarrollo neuropsicológico del 88% de la descendencia de la mujer se evaluó a la edad de 1 año, mientras que el 79,9% fueron evaluados a la edad de 5 años.

En el 1º año, el desarrollo neuropsicológico de los niños se evaluó utilizando las Escalas Bayley de Desarrollo Infantil (BSID), mientras que un número de pruebas – incluyendo las Escalas McCarthy de Aptitudes para niños (MCSA) y el autismo prueba de espectro de la infancia (CAST) – se utilizaron para evaluación a los 5 años.

Exposición prenatal a acetaminofeno vinculada a síntomas de autismo

Los investigadores encontraron que el 43% de los niños evaluados a la edad de 1 año, y 41% de los evaluados a los 5 años fueron hijos de madres que usaron paracetamol en las primeras 32 semanas de embarazo.

En comparación con los niños nacidos de madres que no tomaron paracetamol durante el embarazo, los investigadores encontraron que, aquellos cuyas madres usaron paracetamol en las primeras 32 semanas de embarazo tenían un 30% más de probabilidad a los 5 años de tener trastornos de atención, que se encuentran a menudo en niños con autismo o TDAH.

Los niños expuestos en la etapa prenatal al acetaminofeno también eran más propensos a tener síntomas de hiperactividad o impulsividad a la edad de 5 años. Los que habían sido persistentemente expuestos a la droga se observaron peores resultados en las pruebas de atención, la impulsividad y la velocidad de procesamiento visual.

Además, los investigadores encontraron que los niños con exposición prenatal al acetaminofeno eran más propensos a tener síntomas clínicos del autismo que los niños no expuestos, y la incidencia de tales síntomas aumentan con la exposición persistente a la droga.

Este hallazgo, el equipo dice, podría explicar por qué los niños son mucho más propensos a desarrollar autismo que las niñas.

“El cerebro masculino puede ser más vulnerable a las influencias nocivas durante la vida temprana,” dice Avella-García. “Nuestros resultados sugieren que el género puede conducir a diferentes alteraciones endocrinas androgénicas, a la que los cerebros masculinos podrían ser más sensibles, lo que puede explicar la asociación.”

En general, los investigadores dicen que sus hallazgos indican que los niños expuestos al paracetamol en el útero pueden tener un mayor riesgo de síntomas de autismo o TDAH.

“[…] A pesar de que mide los síntomas y no diagnósticos, un aumento en el número de síntomas que un niño tiene, a él o ella les puede afectar, incluso si no son lo suficientemente graves como para justificar un diagnóstico clínico de un trastorno del neurodesarrollo”, concluye Claudia García-Avella.

Las mujeres embarazadas no deben preocuparse

Si bien los investigadores no son capaces de identificar los mecanismos exactos por los que la exposición prenatal al acetaminofeno puede estar relacionada con el autismo o TDAH, señalan que el medicamento alivia el dolor por la orientación receptores cannabinoides en el cerebro, que tiene el potencial de reducir la conectividad entre las células nerviosas.

“También puede afectar el desarrollo del sistema inmune, o ser directamente tóxico para algunos fetos que pueden no tener la misma capacidad que un adulto para metabolizar este fármaco, o mediante la creación de estrés oxidativo”, dice el co-autor del estudio, el Dr. Jordi Júlvez , también investigador del CREAL.

Los investigadores concluyen que se necesitan más estudios para obtener una mejor comprensión de cómo el paracetamol puede afectar el desarrollo cerebral del feto.

Los hallazgos pueden generar preocupación en las mujeres embarazadas, pero el Dr. James Cusack, director de ciencia en Autistica – un organismo para el autismo en U.K. – insiste en que las mujeres no deben estar preocupadas por tomar el medicamento durante el embarazo.

“Este documento no proporciona suficiente evidencia para apoyar la afirmación de que existe una fuerte asociación entre el uso de paracetamol y la presentación de los síntomas del autismo”, dijo a The Independent.” Los resultados que se presentan son preliminares en su naturaleza, y por lo tanto no deben ser objeto de preocupación de las familias o las mujeres embarazadas.”

“A medida que los autores afirman correctamente, se requiere más investigación, con un cuidadoso control de otros factores para entender si existe un vínculo fehaciente.”

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